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Le siège de Léningrad

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Le siège le plus tristement célèbre de la Seconde Guerre mondiale a commencé un peu plus de deux mois après le lancement de "l'opération Barbarossa", l'invasion surprise d'Adolf Hitler de l'Union soviétique. Le 22 juin 1941, au mépris d'un pacte de non-agression signé deux ans plus tôt, quelque 3 millions de soldats allemands traversèrent la frontière soviétique et lancèrent une attaque sur trois fronts. Alors que les éléments du centre et du sud frappaient Moscou et l'Ukraine, le groupe d'armées nord de la Wehrmacht traversait à toute vitesse la Lituanie, la Lettonie et l'Estonie et se dirigeait vers Leningrad, une ville de plus de 3 millions d'habitants située sur la Neva près de la mer Baltique. Hitler avait longtemps considéré Leningrad comme un objectif clé de l'invasion. Il a servi de base à la flotte russe de la Baltique, et ses plus de 600 usines l'ont placé juste derrière Moscou en termes de production industrielle.

Alors que les civils de Leningrad tentaient frénétiquement de construire des tranchées et des fortifications antichars à la fin de l'été 1941, l'Armée rouge et les forces de volontaires soviétiques, non préparées, ont été vaincues au cours d'un engagement après l'autre. Le 31 août, les Allemands s'emparent de la ville de Mga, coupant la dernière connexion ferroviaire de Leningrad. Une semaine plus tard, ils ont capturé la ville de Shlisselburg et coupé la dernière route ouverte. Le 8 septembre, une voie navigable via le lac Ladoga à proximité était la seule connexion fiable de Léningrad avec le monde extérieur. Le reste de la ville avait été presque complètement encerclé par les Allemands et leurs alliés finlandais au nord.

L'avance allemande s'est poursuivie jusqu'à la fin septembre, lorsque les forces soviétiques ont finalement arrêté le groupe d'armées Nord dans la banlieue de Leningrad. Avec son armée maintenant enfermée dans la guerre des tranchées, Hitler a changé de stratégie et leur a ordonné de s'installer pour un siège. « Le Führer a décidé d'effacer la ville de Pétersbourg de la surface de la terre », écrit-il dans un mémo. "Il est destiné à encercler la ville et à la raser au moyen de bombardements d'artillerie utilisant tous les calibres d'obus et de bombardements continus depuis les airs." La note soulignait que les demandes de négociations de reddition devaient être ignorées, car les nazis n'avaient pas le désir de nourrir la grande population de la ville. Hitler avait choisi une alternative effrayante à l'avance directe sur Leningrad : il attendrait simplement qu'il meure de faim.

Au moment de la directive d'Hitler, les Allemands avaient déjà mis en place de l'artillerie et lancé une campagne pour bombarder Leningrad jusqu'à ce qu'il se soumette. La Luftwaffe, l'armée de l'air allemande, a également effectué des bombardements réguliers sur la ville. Une attaque incendiaire le 8 septembre a provoqué des incendies faisant rage qui ont détruit des réserves vitales de pétrole et de nourriture. Un raid encore plus important a suivi le 19 septembre, lorsque la Luftwaffe a déclenché 2 500 bombes explosives et incendiaires. Au total, environ 75 000 bombes ont été larguées sur la ville au cours du blocus.

Alors que les tirs ennemis finiraient par tuer ou blesser quelque 50 000 civils pendant le siège, le problème le plus grave de Léningrad était le manque de nourriture. 600 000 personnes avaient été évacuées avant que les Allemands ne resserrent leur emprise sur la ville, mais il restait encore quelque 2,5 millions de civils. Les autorités avaient été dangereusement négligentes dans le stockage de la nourriture, de sorte que les Soviétiques ont dû faire passer des fournitures fraîches par le lac Ladoga, qui offrait la seule route ouverte vers la ville. La nourriture et le carburant sont arrivés dans des barges pendant l'automne et plus tard dans des camions et des traîneaux après le gel du lac en hiver. La route de Ladoga est devenue connue sous le nom de « Route de la vie », mais Leningrad est toujours restée terriblement sous-approvisionnée. En novembre, les pénuries alimentaires avaient réduit les rations civiles à seulement 250 grammes de pain par jour pour les travailleurs. Les enfants, les personnes âgées et les chômeurs n'ont reçu que 125 grammes, l'équivalent de trois petites tranches.

Au cours de l'hiver glacial de 1941-1942, Léningrad a été secouée par une épidémie de famine qui a fait jusqu'à 100 000 morts par mois. « Est-ce mon corps ou a-t-il été échangé contre celui de quelqu'un d'autre sans que je m'en rende compte ? » s'est demandé un homme. "Mes jambes et mes poignets sont comme ceux d'un enfant qui grandit, mon estomac s'est affaissé, mes côtes dépassent de haut en bas." Dans leur désespoir, les gens mangeaient de tout, de la vaseline à la colle à papier peint en passant par les rats, les pigeons et les animaux domestiques. Pour se réchauffer, ils ont brûlé des meubles, des armoires et même les livres de leurs bibliothèques personnelles. Le vol et le meurtre de cartes de rationnement sont devenus une menace constante et les autorités ont finalement arrêté plus de 2 000 personnes pour cannibalisme. Alors que la famine s'intensifiait, une Leningrader de 12 ans nommée Tanya Savicheva a enregistré les dates de décès de tous les membres de sa famille dans un journal. « Les Savichev sont morts », a-t-elle écrit après le décès de sa mère. « Tout le monde est mort. Il ne reste que Tanya.

Des milliers de tragédies similaires se sont déroulées à Leningrad pendant ce qui est devenu connu sous le nom de « Hungry Winter », et pourtant, la ville a toujours résisté au siège nazi. Au début de 1942, les Soviétiques ont évacué quelque 500 000 civils à travers la « Route de la vie » sur le lac Ladoga, réduisant la population ravagée par la famine à un million plus gérable. Après le dégel printanier, les survivants de Léningrad ont mené une campagne de nettoyage en profondeur pour enlever les décombres bombardés et enterrer les morts qui bordaient leurs rues. Des jardins ont également été plantés à travers la ville dans les cours et les parcs. La nourriture restait rare, mais la ville s'était retirée du bord de l'effondrement. En août 1942, Leningrad a même accueilli une représentation de la septième symphonie du compositeur Dmitri Chostakovitch, qui avait été écrite pendant les premiers jours du siège. Au mépris des Allemands, le concert a été diffusé sur des haut-parleurs pointés vers les lignes ennemies.

Le vent allait enfin commencer à tourner au début de l'année suivante. Les Soviétiques avaient déjà fait plusieurs tentatives infructueuses pour briser le blocus - généralement avec peu de progrès et des pertes paralysantes - mais en janvier 1943, l'Armée rouge a réussi à prendre un petit pont terrestre aux nazis. Les ingénieurs ont construit une liaison ferroviaire spéciale sur le corridor et, à la fin de l'année, près de 5 millions de tonnes de nourriture et de fournitures avaient été acheminées vers Leningrad. Malgré une augmentation des bombardements et des bombardements allemands, la ville autrefois affamée a repris vie. Ses ouvriers d'usine - maintenant près de 80 pour cent de femmes - produisirent bientôt d'énormes quantités de machines et de munitions.

La percée tant attendue a eu lieu au début de 1944, lorsque l'Armée rouge a mobilisé quelque 1,25 million d'hommes et 1 600 chars dans une offensive qui a envahi les lignes allemandes. Comme le reste des forces d'Hitler en Russie, le groupe d'armées Nord a rapidement été poussé à une retraite générale. Le 27 janvier 1944, après près de 900 jours de blocus, Léningrad est libérée. La victoire a été annoncée par un salut de 24 salve des canons de la ville, et les civils ont fait irruption dans des célébrations spontanées dans les rues. « Les gens ont sorti de la vodka », a écrit Leningrader Olga Grechina. « Nous avons chanté, pleuré, ri ; mais c'était tout de même triste - les pertes étaient tout simplement trop importantes.

Au total, le siège de Leningrad avait tué environ 800 000 civils, soit presque autant que tous les morts de la Seconde Guerre mondiale aux États-Unis et au Royaume-Uni réunis. La censure de l'ère soviétique a veillé à ce que les détails les plus macabres du blocus soient supprimés jusqu'à la fin du XXe siècle, mais même pendant la Seconde Guerre mondiale, la ville a été saluée comme un symbole de la détermination et du sacrifice russes. « Il n'y a guère de parallèle dans l'histoire pour l'endurance de tant de personnes pendant si longtemps », écrivait le New York Times en janvier 1944. « Leningrad était seule contre la puissance de l'Allemagne depuis le début de l'invasion. C'est une ville sauvée par sa propre volonté, et sa position vivra dans les annales comme une sorte de mythe héroïque.


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Résilience robuste

Yevgeniya se souvient être allée au marché avec sa mère pour échanger leurs biens contre de la nourriture. Alors que le désespoir et la panique balayaient les rues, elle a entendu des conversations chuchotées sur le cannibalisme. Plus courant était l'acte de meurtre comme moyen d'obtenir des cartes de rationnement alimentaire.

Le plus dangereux de tous était la vague d'enfants kidnappés et mangés. Un jour au marché, la sœur aînée d'Evgeniya Maya a remarqué qu'Evgeniya était distraite en regardant un avion dans le ciel. Une femme s'est approchée d'Evguenia et lui a offert des bonbons, puis lui a pris la main et a commencé à s'éloigner. &ldquoMaya a commencé à crier frénétiquement et j'ai été sauvé&rdquo, se souvient Yevgeniya.

Un autre souvenir déchirant était celui d'un homme marchant, puis tombant mort dans la rue gelée. "Ma mère m'a dit de ne pas avoir peur des morts", dit-elle, évoquant la mort et la destruction glaciales.

Le régime impitoyable d'Hitler exigeait une soumission totale, mais les citoyens robustes, résistants et tenaces de Leningrad ont riposté avec tout ce qu'ils avaient. Aujourd'hui, la capitale impériale de Pierre le Grand est connue comme "la ville qui ne mourrait pas".


Le 1er mai 1703, Pierre le Grand prit à la fois la forteresse suédoise de Nyenschantz et la ville de Nyen, sur la Neva. Le tsar Pierre le Grand a fondé la ville le 27 mai 1703 (dans le calendrier grégorien, le 16 mai dans le calendrier julien) après avoir reconquis la terre ingrienne de la Suède, lors de la Grande Guerre du Nord. Il donna à la ville le nom de son saint patron, l'apôtre saint Pierre. L'orthographe originale en trois mots Saint-Piter-burkh ( Санкт-Питер-Бурх ) utilise le latin : Sankt, comme à Sankt Goar et dans d'autres villes européennes (il s'agit d'une idée fausse courante sur "l'origine culturelle néerlandaise" pour les versions locales, il y a "Sant" [2] ou Sint en néerlandais moderne. Outre les Pays-Bas, Pierre le Grand a également passé trois mois en Grande-Bretagne, il est donc préférable de parler de l'expérience européenne générale qui a influencé le tsar.) [3]

"Saint-Pétersbourg" est en fait utilisé comme équivalent anglais de trois variantes du nom : à l'origine Санкт-Питер-Бурх (Sankt Piter-Burkh), plus tard Санкт-Петерсбурх (Sankt Petersburkh), puis Санкт-Петербург (Sankt Petersburkh) ). Le nom complet est souvent remplacé par l'abréviation SPb (СПб). "Sankt" se limitait généralement à écrire que les gens l'appelaient habituellement Петербург (Peterburg) ou le surnom commun Питер (Piter). Petrograd (Петроград), le nom donné en 1914 au début de la Première Guerre mondiale pour éviter le son allemand de Pétersbourg, était une traduction slave du nom précédent. Le nom a été changé en Leningrad (Ленинград) en 1924.

La ville a été construite dans des conditions météorologiques et géographiques défavorables. Le taux de mortalité élevé nécessitait un approvisionnement constant de travailleurs. Pierre a ordonné une conscription annuelle de 40 000 serfs, un conscrit pour neuf à seize ménages. Les conscrits devaient fournir leurs propres outils et nourriture pour le voyage de centaines de kilomètres, à pied, en gangs, souvent escortés par des gardes militaires et enchaînés pour empêcher la désertion, mais beaucoup ont échappé, d'autres sont morts de maladie et d'exposition dans des conditions difficiles. [4]

Le premier bâtiment de la nouvelle ville était la forteresse Pierre et Paul, qui portait à l'origine également le nom de Saint-Pieterburg. Il a été posé sur l'île de Zayachy (Hare's), juste au large de la rive droite de la Neva, à trois milles à l'intérieur des terres du golfe. Le marais fut asséché et la ville s'étendit à l'extérieur de la forteresse sous la supervision des ingénieurs allemands et hollandais que Pierre avait invités en Russie. Peter a restreint la construction de bâtiments en pierre dans toute la Russie en dehors de Saint-Pétersbourg afin que tous les tailleurs de pierre viennent aider à construire la nouvelle ville. [5]

Dans le même temps, Peter a embauché un grand nombre d'ingénieurs, d'architectes, de constructeurs navals, de scientifiques et d'hommes d'affaires de tous les pays d'Europe. L'immigration substantielle de professionnels instruits a finalement transformé Saint-Pétersbourg en une ville beaucoup plus cosmopolite que Moscou et le reste de la Russie. Les efforts de Peter pour pousser à la modernisation de Moscou et du reste de la Russie ont été complètement incompris par la noblesse russe à l'ancienne et ont finalement échoué, lui causant beaucoup de problèmes avec l'opposition, y compris plusieurs attentats à la vie et la trahison impliquant son propre fils. [6]

Peter a déplacé la capitale de Moscou à Saint-Pétersbourg en 1712, neuf ans avant le traité de Nystad. Appelée la "fenêtre sur l'Europe", c'était un port maritime et aussi une base pour la marine de Pierre, protégée par la forteresse de Cronstadt. La première personne à construire une maison à Saint-Pétersbourg était Cornelis Cruys, commandant de la flotte de la Baltique. Inspiré par Venise et Amsterdam, Pierre le Grand a proposé des bateaux et des coracles comme moyens de transport dans sa ville de canaux. Au départ, il n'y avait que 12 ponts permanents sur des voies navigables plus petites, tandis que la Grande Neva était traversée par des bateaux en été et par des calèches à pied ou à cheval en hiver. Un pont flottant sur la Neva était construit chaque été.

Peter a été impressionné par le Versailles et d'autres palais en Europe. Son palais officiel d'une importance comparable à Peterhof fut le premier palais de banlieue utilisé en permanence par le tsar comme résidence officielle principale et lieu de réceptions officielles et de bals officiels. Le palais du front de mer, Monplaisir, et le Grand Palais de Peterhof ont été construits entre 1714 et 1725. [7] En 1716, le roi de Prusse a offert un cadeau au tsar Pierre : la salle d'ambre. [8]

Aleksandr Danilovich Menchikov, le meilleur ami de Peter, fut le premier gouverneur général du gouvernorat de Saint-Pétersbourg en 1703-1727. En 1724, l'Académie des sciences de Saint-Pétersbourg a été créée dans la ville. Après la mort de Pierre le Grand, Menchikov est arrêté et exilé en Sibérie. En 1728, Pierre II de Russie a ramené la capitale à Moscou, mais 4 ans plus tard, en 1732, Saint-Pétersbourg est redevenue la capitale de la Russie et est restée le siège du gouvernement pendant environ deux siècles.

Plusieurs révolutions, soulèvements, assassinats de tsars et prises de pouvoir à Saint-Pétersbourg avaient façonné le cours de l'histoire en Russie et influencé le monde. En 1801, après l'assassinat de l'empereur Paul Ier, son fils devint l'empereur Alexandre Ier. Alexandre Ier dirigea la Russie pendant les guerres napoléoniennes et étendit son empire par l'acquisition de la Finlande et d'une partie de la Pologne. Sa mort mystérieuse en 1825 a été marquée par la révolte des décembristes, qui a été réprimée par l'empereur Nicolas Ier, qui a ordonné l'exécution de dirigeants et exilé des centaines de leurs partisans en Sibérie. Nicolas Ier a ensuite poussé au nationalisme russe en supprimant les nationalités et les religions non russes. [9]

La révolution culturelle qui a suivi les guerres napoléoniennes avait encore ouvert Saint-Pétersbourg, malgré les répressions. La richesse et la croissance rapide de la ville ont toujours attiré d'éminents intellectuels, scientifiques, écrivains et artistes. Saint-Pétersbourg a finalement acquis une reconnaissance internationale en tant que porte d'entrée pour le commerce et les affaires, ainsi qu'un centre culturel cosmopolite. Les œuvres d'Alexandre Pouchkine, de Nikolai Gogol, d'Ivan Tourgueniev, de Fiodor Dostoïevski et de nombreux autres ont fait connaître la littérature russe au monde. La musique, le théâtre et le ballet se sont solidement établis et ont acquis une stature internationale.

Fils de l'empereur Nicolas Ier, l'empereur Alexandre II a mis en œuvre les réformes les plus difficiles [10] entreprises en Russie depuis le règne de Pierre le Grand. L'émancipation des serfs (1861) provoque l'afflux d'un grand nombre de pauvres dans la capitale. Des immeubles ont été érigés à la périphérie et une industrie naissante a surgi, dépassant Moscou en termes de croissance démographique et industrielle. En 1900, Saint-Pétersbourg était devenue l'un des plus grands centres industriels d'Europe, un important centre international de pouvoir, d'affaires et de politique, et la 4e plus grande ville d'Europe.

Avec la croissance de l'industrie, des mouvements radicaux se sont également mis en branle. Les organisations socialistes étaient responsables des assassinats de nombreuses personnalités publiques, de représentants du gouvernement, de membres de la famille royale et du tsar lui-même. Le tsar Alexandre II a été tué par un kamikaze Ignacy Hryniewiecki en 1881, dans un complot ayant des liens avec la famille de Lénine et d'autres révolutionnaires. La Révolution de 1905 a débuté ici et s'est propagée rapidement dans les provinces. Pendant la Première Guerre mondiale, le nom Sankt peterburg était considérée comme trop allemande, la ville a donc été renommée Pétrograd. [11]

1917 a vu les prochaines étapes de la Révolution russe, [12] et la réémergence du parti communiste dirigé par Lénine, qui a déclaré « Les armes à feu nous donnent le pouvoir » et « Tout le pouvoir aux Soviets ! » [13] Après la Révolution de février, le tsar Nicolas II a été arrêté et le gouvernement du tsar a été remplacé par deux centres de pouvoir politique opposés : le gouvernement provisoire « pro-démocratie » et le soviet « pro-communiste » de Petrograd. [14] Alors le gouvernement provisoire a été renversé par les communistes dans la Révolution d'Octobre, [15] provoquant la guerre civile russe.

La proximité de la ville avec les armées anti-soviétiques a forcé le dirigeant communiste Vladimir Lénine à déplacer son gouvernement à Moscou le 5 mars 1918. Le déménagement était déguisé en temporaire, mais Moscou est restée la capitale depuis. Le 24 janvier 1924, trois jours après la mort de Lénine, Petrograd est rebaptisé Léningrad. La raison pour laquelle le Parti communiste a rebaptisé la ville était que Lénine avait dirigé la révolution. Après la guerre civile et le meurtre du tsar Nicolas II et de sa famille, ainsi que de millions de personnes anti-soviétiques, le changement de nom en Léningrad visait à détruire les derniers espoirs de la résistance et à montrer une forte dictature du parti communiste de Lénine et de la régime soviétique. [16] [17]

Saint-Pétersbourg a été dévasté par la Terreur rouge de Lénine [18] puis par la Grande Purge de Staline [19] en plus du crime et du vandalisme dans la série des révolutions et des guerres. Entre 1917 et 1930, environ deux millions de personnes ont fui la ville, dont des centaines de milliers d'intellectuels instruits et de l'aristocratie, qui ont émigré en Europe et en Amérique. Dans le même temps, de nombreux groupes politiques, sociaux et paramilitaires avaient suivi le gouvernement communiste dans leur déménagement à Moscou, les avantages du statut de capitale ayant quitté la ville. En 1931, Léningrad s'est séparée administrativement de l'oblast de Léningrad.

En 1934, le gouverneur populaire de Leningrad, Kirov, a été assassiné, parce que Staline est apparemment devenu de plus en plus paranoïaque à propos de la croissance de la popularité de Kirov. [20] La mort de Kirov a été utilisée pour déclencher la Grande Purge [21] où les partisans de Trotsky et d'autres « ennemis de l'État soviétique » présumés ont été arrêtés. Ensuite, une série d'affaires « criminelles », connues sous le nom de Centre de Leningrad et affaire de Leningrad, [22] ont été fabriquées et ont abouti à des condamnations à mort pour de nombreux hauts dirigeants de Leningrad et à des répressions sévères de milliers de hauts fonctionnaires et d'intellectuels.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, Leningrad a été encerclée et assiégée par la Wehrmacht allemande du 8 septembre 1941 au 27 janvier 1944, soit un total de 29 mois. Sur ordre d'Hitler, la Wehrmacht a constamment bombardé et bombardé la ville et l'a systématiquement isolée de tout ravitaillement, causant la mort de plus d'un million de civils en 3 ans 650 000 morts rien qu'en 1942 [23] L'instruction secrète du 23 septembre 1941 disait : « le Führer est déterminé à éliminer la ville de Pétersbourg de la surface de la terre. Il n'y a aucune raison pour l'existence ultérieure de cette ville à grande échelle après la neutralisation de la Russie soviétique. À partir du début de 1942, l'Ingrie a été incluse dans les plans d'annexion du Generalplan Ost en tant que « zone de colonisation allemande ». Cela impliquait le génocide de 3 millions d'habitants de Leningrad, qui n'avaient pas leur place dans le "Nouvel ordre d'Europe de l'Est" d'Hitler.

Hitler a ordonné les préparatifs des célébrations de la victoire dans les palais du tsar. Les Allemands ont pillé l'art dans les musées et les palais, ainsi que dans les maisons privées. Tous les trésors pillés, tels que la salle d'ambre, les statues en or du palais de Peterhof, les peintures et autres objets d'art précieux ont été emportés en Allemagne. Hitler a également préparé une fête pour célébrer sa victoire à l'hôtel Astoria. Une invitation imprimée au bal de réception d'Hitler à l'hôtel Astoria est maintenant exposée au musée de la ville de Saint-Pétersbourg.

Pendant le siège de 1941-1944, les seuls moyens d'approvisionner la ville et les banlieues, habitées par plusieurs millions, étaient par avion ou par voiture traversant le lac Ladoga gelé. L'armée allemande a bombardé systématiquement cette route, appelée la route de la vie, de sorte que des milliers de voitures avec des personnes et des vivres ont coulé dans le lac. La situation dans la ville était particulièrement horrible au cours de l'hiver 1941-1942. Les bombardements allemands ont détruit la plupart des réserves de nourriture. La ration alimentaire quotidienne a été réduite en octobre à 400 grammes de pain pour un ouvrier et 200 grammes pour une femme ou un enfant. Le 20 novembre 1941, les rations sont réduites à 250 et 125 grammes respectivement. Ces grammes de pain constituaient l'essentiel du repas quotidien d'un habitant de la ville. L'approvisionnement en eau a été détruit. La situation s'est encore aggravée en hiver en raison du manque de fioul. Rien qu'en décembre 1941, quelque 53 000 personnes à Leningrad sont mortes de faim, de nombreux cadavres ont été dispersés dans les rues de toute la ville.

"Savichevs sont morts. Tout le monde est mort. Il ne reste que Tanya", a écrit Tanya Savicheva, une fille de 11 ans de Leningrad, dans son journal. Il est devenu l'un des symboles de la tragédie du blocus et a été présenté comme l'un des nombreux documents au procès de Nuremberg.

La ville a subi de graves destructions - la Wehrmacht a tiré environ 150 000 obus sur Leningrad et la Luftwaffe a largué environ 100 000 bombes aériennes. De nombreuses maisons, écoles, hôpitaux et autres bâtiments ont été rasés et ceux du territoire occupé ont été pillés par les troupes allemandes.

À la suite du siège, environ 1,2 million des 3 millions de civils de Leningrad ont perdu la vie à cause des bombardements, de la famine, des infections et du stress. Des centaines de milliers de civils non enregistrés, qui vivaient à Leningrad avant la Seconde Guerre mondiale, avaient péri dans le siège sans aucun dossier. Environ 1 million de civils se sont échappés grâce à l'évacuation, principalement à pied. Après deux ans de siège, Leningrad est devenue une "ville fantôme" vide avec des milliers de maisons en ruines et abandonnées.

Pour la résistance héroïque de la ville et la ténacité des survivants du siège, Leningrad est devenue la première à recevoir le titre Hero City, décerné en 1945.


L'un des sièges les plus longs de la Seconde Guerre mondiale : la destruction de Leningrad

Le siège de Leningrad a été l'un des sièges les plus destructeurs et les plus longs de la Seconde Guerre mondiale. Le siège était une collaboration planifiée entre l'Allemagne et l'armée finlandaise qui espéraient récupérer les zones qu'elles avaient perdues pendant la guerre d'Hiver.

L'exécution du plan s'est considérablement écartée du plan d'origine, tandis que les théories continuent de spéculer qu'Hitler espérait renommer la ville Adolfsburg après la victoire.

Des canons antiaériens gardant le ciel de Leningrad, devant la cathédrale Saint-Isaac’s

Le siège a commencé le 8 septembre 1941 lorsque le groupe d'armées nord de l'Allemagne a réussi à prendre la dernière route vers la ville. Les Allemands espéraient prendre la ville en l'encerclant, une tactique militaire courante utilisée par les Allemands pendant la guerre.

Raids aériens sur Leningrad près de la cathédrale Saint-Isaac, 1941

La prise de Leningrad était l'un des principaux objectifs de l'opération Barbarossa et la cible principale du groupe d'armées Nord. Leningrad était une ville stratégique importante en raison de sa force industrielle et de son importance historique pour la révolution russe, mais le véritable objectif des nazis était d'anéantir complètement la ville et ses habitants.

Les Soviétiques ont commencé à mobiliser leurs civils presque immédiatement après que les Allemands et les Finlandais aient planifié leurs attaques. Le groupe d'armées Nord était chargé d'approcher et d'encercler la ville par le sud, tandis que l'armée finlandaise se déplacerait vers le nord pour récupérer les terres perdues pendant la guerre d'Hiver.

Au 27 juin 1941, plus d'un million de civils soviétiques avaient été mobilisés pour construire des lignes défensives et des barricades qui s'étendaient sur des centaines et des milliers de kilomètres au nord et au sud de la ville. Les Soviétiques s'attendaient à ce que la bataille soit difficile et ont reconnu le risque de famine, ils ont donc fait tout leur possible pour protéger la ville.

Carte montrant l'encerclement de Léningrad par l'Axe

Les ordres d'Hitler étaient clairs : encercler et capturer Leningrad, puis capturer le bassin de Donetsk avant de passer à Moscou.

Les Finlandais ont été chargés de recueillir des renseignements sur les stratégies défensives soviétiques avant le début de l'attaque. Pendant ce temps, la dernière connexion ferroviaire vers la ville a été détruite par les Allemands le 30 août 1941 lorsqu'ils ont atteint la Neva. Puis, le 8 septembre 1941, la dernière route vers la ville a été coupée une fois que les Allemands ont atteint Shlisselburg sur les rives du lac Ladoga.

Le siège de Leningrad et les opérations conjointes germano-finlandaises ont duré trois ans entre 1941 et 1944.

Défenses maritimes de Leningrad

Les Finlandais ont été chargés de couper les voies ferrées au nord de la ville et en Laponie. Il ne restait qu'un seul couloir entre Leningrad et le lac Ladoga.

Les Finlandais avancèrent vers le nord et reprirent les terres qu'ils avaient perdues pendant la guerre d'Hiver. Mais en atteignant l'ancienne frontière, les Finlandais se sont opposés à la destruction de Leningrad et se sont plutôt concentrés sur la sécurisation de leur territoire reconquis.

Canon anti-aérien russe

Les Soviétiques ont défendu la ville du mieux qu'ils pouvaient et ont réussi à évacuer 414 148 enfants et plus d'un demi-million de civils entre le 29 juin 1941 et le 31 mars 1943. Une seule route gelée sur le lac Lagoda a été utilisée pour transporter des fournitures vitales à l'armée. et les civils restés dans la ville. La route sur le lac Lagoda s'appelait la « route de glace », tandis que l'ensemble de la route est devenu la « route de la vie ».

Soldats russes dans des tranchées à Leningrad

Le bombardement de Leningrad a commencé le 8 septembre 1941 après que les Allemands eurent déjà encerclé la ville et coupé ses principales voies d'approvisionnement.

Le siège qui a suivi a duré 872 jours.

Leningradians sur l'avenue Nevsky pendant le siège.

L'attaque aérienne la plus lourde sur la ville a eu lieu le 19 septembre 1941 lorsque 276 bombardiers allemands ont participé à six raids aériens. Dans le bombardement, 1 000 civils ont été tués tandis que cinq hôpitaux ont été touchés, entre autres cibles.

L'effet du siège a été dévastateur et Leningrad a subi plus de pertes que toute autre ville moderne. En deux ans et demi, l'armée allemande avait tué plus d'un million de soldats soviétiques et plus de 600 000 civils dans la ville. Pendant ce temps, 400 000 autres civils sont morts après avoir été évacués de la ville, en partie à cause de la famine.

Le siège de Leningrad a été le siège le plus meurtrier de l'histoire, tandis que le manque de nourriture et d'eau a même conduit certains au cannibalisme.


70 ans après le siège de Leningrad, la Russie regarde en arrière avec horreur

Les non-russes n'apprécient peut-être pas l'importance du siège de Leningrad, qui a pris fin il y a 70 ans aujourd'hui, mais Michael McFaul, ambassadeur des États-Unis en Russie, espère changer cela.

"En tant qu'ambassadeur et professeur d'université, j'aimerais que plus d'Américains en apprennent davantage sur ce chapitre tragique mais héroïque de l'histoire de votre ville", a écrit McFaul dans un article publié aujourd'hui dans Nevskoye Vremya, "Je veux faire tout ce que je peut aider les Américains à en apprendre davantage et je suis fier d'avoir visité vos merveilleux musées d'histoire avec mes deux fils."

La ville, maintenant connue sous le nom de Saint-Pétersbourg, était d'une importance stratégique majeure pour l'Allemagne nazie. Ce n'était pas seulement l'ancienne capitale russe et le berceau du communisme russe, mais aussi le siège de la flotte soviétique de la Baltique, une grande ville industrielle, et - à seulement 130 miles de la Finlande par la route et un grand port - était la "fenêtre de la Russie pour L'Europe ."

Le leader nazi Adolf Hitler aurait prévu d'organiser une grande fête à l'hôtel Astoria de Leningrad et de renommer la ville « Adolfsburg », bien qu'il envisageait également de la réduire en cendres.

Prise entre les troupes allemandes et finlandaises, l'armée soviétique de Léningrad est assiégée. Plus d'un million de citoyens de la ville ont été mobilisés en juin 1941 pour aider à construire des fortifications. Le 7 septembre, toutes les liaisons terrestres avec la ville ont été coupées par le front de l'Axe.

Le bombardement d'artillerie de la ville a commencé en septembre 1941 et s'est poursuivi pendant 872 jours (un peu moins de 2 ans et demi). Les destructions infligées à la ville ont été qualifiées de plus grandes pertes en vies humaines de toutes les villes modernes. On pense que 750 000 civils et le même nombre de soldats sont morts pendant le siège. Les livres ont été brûlés pour se chauffer et les animaux du zoo ont été mangés pour leur viande – certains ont même eu recours au cannibalisme.

Le siège a finalement été levé le 27 janvier 1944, mais son héritage a continué.

Avant le siège, la ville comptait environ 3 millions d'habitants. Il n'a pas atteint ces niveaux de population avant les années 1960. Russie Le président Vladimir Poutine, né en 1952, faisait partie des personnes qui ont grandi dans la coquille de la ville qui s'y trouvait auparavant, et son frère aîné était mort de la diphtérie pendant le siège lui-même.

"Une fois [pendant le siège], ma mère a perdu connaissance et les gens autour ont pensé qu'elle était morte", a révélé Poutine dans son livre Ot Pervogo Litsa. "Elle a même été regroupée avec des cadavres. Heureusement que la mère est revenue à elle à temps et a gémi. En général, elle est restée en vie par miracle."

"Non seulement le peuple russe, mais aussi le peuple du monde entier doivent beaucoup à ceux qui ont arrêté et chassé les nazis", a écrit l'ambassadeur McFaul aujourd'hui. "Sans votre victoire à Leningrad et d'autres batailles de la Seconde Guerre mondiale, l'histoire du monde aurait pu prendre un chemin totalement différent. Merci."


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Le siège de Leningrad a été l'un des plus longs sièges de l'histoire et il a infligé certaines des pires pertes civiles de la Seconde Guerre mondiale. Lorsque Hitler a déclaré son intention d'effacer la ville clé de Leningrad le 22 septembre 1941, il n'aurait pas pu prévoir la détermination farouche de ses citoyens. Pendant 900 jours, la ville a résisté au martèlement des Allemands à ses portes. Sa survie a contribué à la défaite du nazisme. Mais le prix était lourd - plus d'un million de personnes sont mortes à Leningrad à cause des bombes et de l'artillerie allemandes, ou de la maladie, du froid ou de la famine.

Dans sa souffrance, Léningrad devint une source de fierté nationale symbolique, du bien vainquant le mal. L'histoire du siège est celle d'une résistance héroïque et d'une survie stoïque, mais aussi de souffrances inimaginables et de privations extrêmes. LE SIÈGE DE LENINGRAD : L'HISTOIRE EN UNE HEURE est une lecture incontournable pour tous les amateurs d'histoire.


Lorsqu'il a été informé de ces détails, Staline a simplement haussé les épaules et a déclaré : « C'est la guerre. Des gens meurent partout.

Depuis fin novembre, la ville était approvisionnée par autoroute sur la surface gelée du lac Ladoga. The volume of delivered supplies was not even close to providing enough food for the fighting armies of the Leningrad Front and the remaining civilian population, which was still more than two million. People had begun dying from famine by the end of October. By the beginning of November, there were no dogs or cats left in the city. In December, the famine was exacerbated by the unusually low temperatures, pushing the death toll to 55,000. In January this climbed to 95,000. No less deadly, February was ready to follow.

Stalin was informed about the conditions in the city. It is difficult to surmise what his real feelings were when he learned details about life in the frozen and dying city, about massive death from starvation, frozen corpses on the streets, cases of cannibalism. Allegedly for the safety of this city, he had started the war with Finland only two years earlier. When told of these details, he simply shrugged and said, “This is war. People are dying everywhere.”

The strategic goals of the planned operation were very ambitious. The 4th Army of the Volkhov Front and the 54th Army of the Leningrad Front were ordered to break through the German defenses along the Volkhov River and advance in the direction of Tosno, a town on the Leningrad-Moscow railroad, capture it, and link with the advancing 55th Army of the Leningrad Front. This would isolate and eventually destroy the German forces in the Mga-Shlisselburg corridor.

The 59th Army and the 2nd Shock Army, representing the main striking force of the coming operation, received the mission to attack northwest toward the Siverskiy station on the Luga-Leningrad railroad, conducting a deep envelopment of Leningrad from the south. A combined effort with the 4th Army would cut off the German XXVIII Corps in the Chudovo-Luban area. The 52nd Army was ordered to strike south, capture Novgorod, and link up with the forces of the Northwestern Front.

The Soviet High Command expected that the result of this operation would be not only the end of the siege of Leningrad, but also the destruction of German Army Group North and the liberation of the Baltic republics. At the end of 1941, the Red Army was about to bite off more than it could chew.

Lieutenant General Mikhail Khozin was appointed to command the Leningrad Front. Commanding the newly created Volkhov Front was Army General Kirill Meretskov, former chief of the general staff of the Red Army. He had only recently been the object of torture and humiliation in the cellars of the notorious Lubianka Prison in Moscow. The new Front received four armies, the recently formed 52nd and 4th, already blooded in the stubborn battle for Tikhvin, and two fresh armies from the Reserves of Stavka, 2nd Shock and 59th Regular.

Red Army General Kirill Meretskov decorates a young Soviet sodlier for heroism on the battlefield.

The influx of men and equipment gave the Volkhov Front and the left flank of the Leningrad Front numerical and technical superiority over their opponents in men, artillery, and aircraft. In the sector of the 2nd Shock Army, this advantage was an overwhelming five to one in men and three to one in tanks. However, a catastrophic shortage of ammunition, especially for artillery, seriously diminished these advantages.

The terrain where the attack was planned was extremely unsuitable for military operations. It was a thickly wooded, roadless area with impassable marshes and numerous though relatively small rivers and streams, with the sole exception of the 450-yard-wide Volkhov River. This forbidding terrain prohibited the use of armor even infantry would be hard pressed to advance and keep its lines of supply and communications functioning.

What were the Soviet High Command considerations for embarking on a strategic offensive on such difficult terrain? First, in the middle of a severe winter most marshes and all rivers were frozen solid and could provide enough support for armor and supply columns to move. It imposed, of course, rigid time restrictions on the operational schedule. The goals had to be successfully achieved before the spring thaw set in.

The Soviet High Command, encouraged by recent success in fighting under winter conditions, believed that snow, cold temperatures, and difficult terrain would be allies of the Red Army. They based this assessment first on the fighting around Moscow, where the Germans proved to be completely unprepared for winter warfare. Second, the recapture of Tikhvin and a successful Moscow offensive reminded the political leadership of the old adage, “The summer was yours but the winter will be ours.” Stalin, euphoric with high expectations, could not see what field commanders and the leadership of the general staff already realized—that the Moscow offensive was quickly running out of steam.

The Luban offensive was scheduled to start at the end of December, but harsh winter weather impeded the concentration of troops and supplies. Stavka was forced to postpone the operation until January 6. Even this extra week could not remedy the numerous problems, but this time Stalin was adamant and refused any further delays. He ordered four armies to start their attack on January 6, without waiting for the 2nd Shock Army to get ready.

Uniformed against the cold, Soviet soldiers with fixed bayonets advance on the run toward entrenched German positions during bitter fighting in the winter of 1941-1942.

Despite its numerical superiority, the Volkhov Front was clearly unable to mount a successful offensive. It was short of ammunition, fuel, and food. Its attacking troops were not properly concentrated. Its rear and reserve units were not in position to efficiently support advancing front-line troops. To add to the list of problems, the Germans were fully aware of the coming attack and were well prepared to meet it.

After four days of continuous bloody attacks, the Soviet troops gained no ground and suffered heavy losses. The attack was called off on January 10. The troops received a few days of respite to prepare for a new assault. The simultaneous attack, this time by all five Soviet armies, was resumed on January 13.

After a few days of heavy fighting, the 2nd Shock Army under its new commander, Lt. Gen. Nikolay Klykov, finally succeeded on January 17 in crossing the Volkhov under enemy fire and penetrating the German defensive line, pushing aside the enemy’s 215th and 126th Infantry Divisions. After two more days of bitter fighting, the 2nd Shock Army broke through and captured the station and settlement of Miasnoy Bor on the Novgorod-Chudovo railroad. This promising news was immediately reported to Moscow. The response was not long in coming: “When the 2nd Shock Army consolidates this success, commit to the battle the 13th Cavalry Corps of General Gusev. I rely on you, comrade Meretskov. Stalin.” A cavalry corps consisting of three divisions, supported by the 111th Infantry Division, was thrown into the breach early in the morning of January 24. In five days, while brushing aside light covering detachments of the enemy, this force managed to advance 30 miles to the northwest. Its task was to reach the Moscow-Leningrad railroad between the Luban and Chudovo stations, thus cutting off the main supply line of the German XXVIII Corps.

In the beginning of the offensive, the 2nd Shock Army concentrated its forces and delivered a blow on a relatively narrow 15-mile front. Unsupported by either the 52nd or 59th Army on its flanks, the 2nd Shock Army was eventually forced to widen the front of its advance. Originally ordered to head west-northwest with the goal of cutting off the Luga-Leningrad railroad and blocking the retreat of the German 18th Army, the 2nd Shock Army was forced to advance northeast toward Luban and meet the 54th Army of the Leningrad Front, thus encircling the XXVIII Corps in the Luban-Chudovo area. Moreover, the army’s failure to widen and secure the six-mile gap between the villages of Spasskaya Polist’ and Lubtsy, the umbilical cord through which all supplies and communications of the army were flowing, was to haunt the advancing army and eventually seal its fate.

The attempt of the Leningrad Front’s 55th Army to break the German encirclement from inside was repulsed. Though starved and exhausted, the army managed to tie down the German forces, thus preventing them from reinforcing the troops facing the attack of the 2nd Shock Army in the south.


St. Petersburg (Leningrad) during the Great Patriotic War and the Siege (1941-1945)

In the early hours of 22 June 1941, Hitler's Germany attacked Stalin's Soviet Union. World War II had come to Russia. For Leningrad, the war meant blockade. Less than three months after the invasion, German Army Group North reached the outskirts of the city, in which some 3,000,000 people remained. Ultimate plans for the former imperial capital and cradle of the Bolshevik Revolution were to "wipe Leningrad from the face of the earth through demolitions." But first, the city had to surrender.

On 8 September, the Germans severed the last main road into the city and the most lethal siege in the history of the world began. For 872 days the blockade stretched on, during which the Germans sat entrenched, encircling the city only miles from the historic centre. They tossed bombs in its direction, prevented supplies from reaching the starving civilian population, and waited for capitulation. Hitler had optimistically predicted the city would "drop like a leaf," and menus were printed for the gala victory celebration that was planned at Leningrad's plush Astoria Hotel. Instead, civilians dropped like flies in an enclosed microcosm with virtually no food, no heat, no supplies, and no escape route. People keeled over dead in the streets by the thousands, malnourished, exhausted, and frozen. The Blockade of Leningrad resulted in the worst famine ever in a developed nation - over a million people died. But Leningrad never surrendered.

Perhaps most astounding was that amidst the hunger and the horror, with daily rations amounting to two thin slices of poor quality bread, great works of art were created. Dmitry Shostakovich spent the initial months of the siege trapped in the city of his birth, where he composed the first three movements of his searingly intense Seventh (Leningrad) Symphony, which he privately remarked was a protest not just against German fascism but also about Russia and all tyranny and totalitarianism. The symphony's most memorable performance occurred on 9 August 1942 in besieged Leningrad. As bombs fell nearby, a depleted, weakened, starving orchestra played to a packed concert hall of weakened, starving people. The performance was aired across the city via loudspeakers, some of which were directed toward German lines as an act of cultural resistance to atrocity.

Olga Bergholz became the voice of the Siege of Leningrad. By the time Olga found herself trapped within the besieged city, she had accumulated a typical Soviet biography: her former husband had been arrested on false charges and was subsequently executed during the Great Purge. Olga herself was imprisoned when pregnant in 1938 the child was "kicked out of her belly" by NKVD interrogators, but Olga survived and was released in July 1939. Now some two years later, amid shelling and starvation, she worked throughout the blockade at the only radio station still in operation. In her calm, reassuring voice she read her poems and those of other poets, and provided updates on bombings, fires, and news from the front. Most importantly, she gave her fellow Leningraders something to hold on to, something resembling hope:

To have survived this blockade's fetters,
Death daily hovering above,
What strength we have needed, neighbour,
What hate we've needed - and what love!
So much so that moods of doubt
Have shaken the strongest will:
"Can I endure it? Can I bear it?"
You'll bear it. You'll last out. You will.


The Siege of Leningrad, Nazis and the Untold History of World War II in Russia and Estonia

What beckons us to the road, far from home, removed from our culture and comfort zone? For me it is story, newness, connection, surprise: The beautiful, the stunning, the devastating, the far-flung narrative and its power to astound, even to transform. It’s the daylong rise out of the dripping 100-degree Amazon, into a snowstorm along the spine of its Andes. It’s the impoverished rickshaw driver in New Delhi, Raja Ram, the Lord King, with his haunting soliloquy on the meaning of life and death. Or the young taxi driver, late at night on a darkened South American road, making eye contact in the mirror, asking plaintively, Pourquoi don’t you have children?

It’s the sound of a violin in a Palestinian refugee camp. Mysterious lights flickering across a plain in West Texas. Beethoven’s Third Symphony, played at full volume as your car ascends the Wyoming Rockies, hitting its crescendo just as you top a mountain pass.

Such random surprise can happen every time, if you allow it.

This summer, traveling to Russia and Estonia for the first time, what astounded me was less the gleaming, bulbous domes of the Orthodox churches, or the Medieval towers of a 14th-century town, but history itself: how it’s told and retold its multiple layers, one built on top of another. And how cut off and isolated I had been, as an American child of the Cold War, about another people’s devastating sacrifice.

I’d come to Russia at the invitation of my wife, the novelist Andrea Portes (sure, darling, twist my arm), whose upcoming thriller is based partly in Moscow. It didn’t take us long to encounter the alternate universe of history. Walking toward Red Square and the Kremlin, the guide Andrea had hired for historical and cultural perspective kept invoking the “Great Patriotic War.” To some this historical rephrasing of World War II might sound amusing, until you realize that an estimated 23 million Soviet citizens, or one in every eight, died in the war—three times-plus the number that perished in the Holocaust, and some 60 times more than U.S. casualties. These numbers are not quite a historical secret in the West, but how many of us were ever taught this? And how did I get to be 60 years old without learning of perhaps the most sustained vicious onslaught in the history of warfare—the Siege of Leningrad? My mother and her friends recall the siege, because they lived through those times and read the contemporary accounts of unspeakable suffering—but soon that history would be obscured by the Iron Curtain.

History is written by the winners, of course. If you need a reminder of that, just visit the Park of Fallen Heroes, where monuments of the disgraced visionaries of communism have been relocated, to a sculpture park of curiosity in a sunny glade in Moscow’s Gorky Park. Families dozed on the grass amidst the towering bronze statues of Lenin, Marx, Brezhnev, infamous KGB chief Felix Dzherzhinski, and a vandalized Stalin, whose nose is mostly hacked off.

Red Square in Moscow. (Sandy Tolan)

Disgraced or not, it was the Soviets, and the terribly outmatched citizens of Leningrad, who held the line against Hitler’s nearly 900-day siege. This we witnessed on the other end of a three-hour bullet train ride from Moscow, in a relatively obscure St. Petersburg museum along the Neva River. Here, we appeared to be the only non-Russians. The clerks of the State Museum of St. Petersburg’s History viewed us skeptically, as if we had wandered off mistakenly from the nearby Fabergé Museum, where the ornate, bejeweled eggs designed by Carl Fabergé embody the out-of-touch excesses of the Tsars. At the Fabergé, where you can understand why the Tsarist regime was toppled by the Bolsheviks, hundreds, perhaps thousands of Americans and Western Europeans pack the well-lit exhibits every day. But at the dusty old museum on the English Embankment, we made it clear to the ticket taker that we weren’t lost we had come to learn about St. Petersburg during the Great Patriotic War. They brightened, and we re-entered Russia’s dark days.

Diorama depicting the 900-day Siege of Leningrad, at the State Museum of St. Petersburg’s History. (Sandy Tolan)

Beginning in 1941, Hitler’s 700,000 troops ringed Leningrad, cutting off food and fuel. The Führer, according to the exhibition, was determined to “raze Leningrad to the ground, in order that no people would remain who would have to be fed in winter.” The people’s largely volunteer army, outnumbered by more than 2:1, dug trenches, built air raid shelters, and planted cabbage in the public gardens to stave off starvation. Four-ounce, barely edible “blockade bread” became a daily staple. Still, “entire families were carried off by starvation.” With no fuel (they had already burned their trees, their furniture, their kitchens shelves and their books), people huddled in their apartments in winter temperatures that reached 30 below zero Fahrenheit. A diorama showed an apartment house ripped in half by a shelling, the guts of daily life exposed. Children’s drawings depicted tanks firing on the city, and buildings on fire.

Children’s drawings at the State Museum of St. Petersburg’s History. (Sandy Tolan)

A lone photograph showed a couple pulling a sled, upon which lay a tiny body shrouded in black. In all, a million people died in the Siege of Leningrad.

One of the dead in the Siege of Leningrad. (Sandy Tolan)

Yet, in one of history’s greatest testaments to solidarity, the people of Leningrad held the line against the Nazis. Many families took refuge in their Orthodox faith, believing they were being tested by God. Another family, nearly dead from hunger, took a different path: they learned Pushkin by heart. At the height of the siege, in August 1942, Shostakovich’s 7th Symphony, or the Leningrad Symphony, premiered in the besieged city. By this time, the Leningrad Radio Orchestra was down to 14 surviving musicians. To fill its ranks, the conductor recruited volunteers, including musicians from the Soviet Army. Shostakovich’s composition, written and performed in Leningrad when the outcome of the siege was still very much in doubt, concludes in a spirit of unambiguous triumph. And there, beside the museum’s display cases, we sat in contemplation, listening to the Shostakovich.

Before we left, we read the memorial scroll sent in May 1944 by President Franklin Roosevelt to the people of Leningrad, who, “despite constant bombardments and untold sufferings from cold, hunger and sickness, successfully defended their beloved city…”

Memorial scroll from President Franklin Roosevelt sent to the people of Leningrad in May 1944. (Sandy Tolan)

For us, the newness, the connection, the surprise of a new place lay in an old museum, behind smudged glass cases.

We stepped back into the street, like new people. Astounded. The sweeping view of domes, spires, the glint of sunlight on water—all of it looked different now. We felt transformed, really, with a profound new respect for our Russian hosts, and fascinated by the stories nations tell themselves. Important things were missing from the exhibition, as we found out later. Stalin and his apparatchiks failed to evacuate Leningrad or to stockpile food, with horrifying consequences. Families ate house cats, sawdust, wallpaper paste, and finally, faced the terrible choice of whether to eat human meat or starve. Regardless of the museum’s missing pieces, though, the suffering and heroism of the people of Leningrad was undeniable.


900 Days! 6 Astonishing Facts about the Axis Blockade of Leningrad with Dozens of Photos

The siege and defense of Leningrad are one of the most tragic pages of the history of World War II in the USSR, which called it the Great Patriotic War. For several years, Leningrad was in the ring of a Nazi blockade and military formations from other countries. The inhabitants of Leningrad were left without food, running water, heat and electricity, but they did not give up. Below are 6 facts about besieged Leningrad.

The blockade lasted 872 days

Since September 8, 1941, Leningrad was under a military blockade. When the blockade began, there were already insufficient supplies of food and fuel in the city. The only way to the outside world was Ladoga Lake, through which the “highway of life” passed. Some cargoes with food were delivered via the lake, but not enough. On January 27, 1944, 872 days after the siege, Leningrad was liberated from the Nazis.

Air Defense Battery in St. Isaac’s Square.

The Harshest Winter

The first winter was the most difficult time for the whole blockade. The air temperature remained extremely low for a long time, practically until May 1942, and repeatedly decreased to -32°C (-25 F). A large amount of snow created problems for the residents of the city. Such weather was considered anomalous because even by April 1942 the average depth of the snow was nearly 20 inches.

People gathering water from shell-holes on Nevsky Prospect, between Gostiny Dvor and Ostrovsky Square. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Main Enemy: Hunger

The biggest problem of besieged Leningrad was famine. Children and dependents received a serving of 125 grams (about 1/4 lb) of bread a day between November 20 and December 25. Factory workers were supposed to have 250 grams (just over 1/2 lb) of bread, and the personnel of the militarized guards and firefighters were supposed to have 300 grams (2/3 lb) of bread a day.

During the blockade, bread was made from a mixture of oatmeal and rye flour, cake and unfiltered malt. It was black and bitter. According to official figures, 632,253 people died of starvation.

An old woman sledging a starving young man in besieged Leningrad. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

1.5 Million People Evacuated

The evacuation of Leningrad’s residents took place in three stages, during which about 1.5 million people, almost half of the city’s population, were evacuated. Evacuation began a week after the outbreak of the Great Patriotic War, but many people did not want to leave their homes. Many had to be persuaded to go.

The second and third stages of the evacuation passed across the “road of life” through Lake Ladoga. In October 1942, the evacuation of residents was completed.

Leningradians leaving their houses destroyed by Nazi bombings. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Heartbeat of Leningrad

To alert residents about enemy attacks, 1,500 loudspeakers were installed around the city. They constantly played the sound of a metronome: its slow rhythm meant safety, and its fast rhythm served as the alarm that warned people about the beginning of an air attack.

Combat Training in Leningrad 1942

In addition, reports of enemy attacks were broadcast through the city’s radio network, and residents were forbidden to turn off radio receivers in their homes. The sound of the metronome was periodically interrupted by the voice of the announcer with updates about the situation in the city. The beat of the metronome was called the heartbeat of Leningrad.

“Air Raid”. People of Leningrad running through the streets in the early days of the war. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Cat Heroes

In addition, it is worth noting the role of “cat-saviors” during the siege. In January 1943, some cats were brought to Leningrad to control the rodent population. The cats quickly rose to the occasion, saving the city’s food reserves from pests. Their contribution was so important that in 2000, monuments to the cats Elisei and Vasilisa were installed in St. Petersburg.

Girls on duty on the roof in besieged Leningrad. Air defense. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Soviet machine-gunners firing at the enemy near the old train station Detskoe Selo in Pushkin near Leningrad. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Antiaircraft-gunners firing at the enemy in besieged Leningrad. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Defenders of Leningrad : Great Patriotic War soldiers in attack. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

A street after a German artillery raid during the Leningrad blockade. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

soldiers manning an anti aircraft gun looking for enemy aircraft. By Deror_avi CC BY-SA 3.0

Soldiers carrying a wounded soldier. The Leningrad Front. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

St. Isaac’s Cathedral and St. Isaac’s Square in Leningrad in 1942 during the 1941-1945 Great Patriotic War against Nazi Germany. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Mobilization in Leningrad in the summer of 1941

The fire of anti-aircraft guns deployed in the neighborhood of St. Isaac’s cathedral during the defense of Leningrad (now called St. Petersburg, its pre-Soviet name) in 1941.

Two Soviet soldiers, one armed with a DP machine gun, in the trenches of the Leningrad Front on 1 September 1941. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Supplies being unloaded from a barge on Lake Ladoga to a narrow-gauge train in 1942. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Destroyed German bomber in Leningrad.

The sign on the wall says: Citizens! This side of the street is the most dangerous during the artillery barrage.

Bronze Horseman camouflaged from the German aircraft during the Siege of Leningrad

Children crippled by Nazi shells in hospital. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Soldiers pulling camouflaged artillery on muddy roads. The Leningrad Front. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Tanks going to the front from Palace Square in besieged Leningrad. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Workers of the Kirov plant and young sailors on the bridge. Defenders of Leningrad during the siege. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Soviet soldiers fighting in Pushkin. The breakthrough of Leningrad’s siege.By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Leningradians on Nevsky avenue during the siege. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Women casting metal in besieged Leningrad. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Leningradians cleaning the street after the first winter in the besieged city. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Cutters carrying foodstuffs to besieged Leningrad on Ladoga Lake. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

The anti-aircraft gun crew of Sergeant Fyodor Konoplyov shooting at enemy planes in Leningrad. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0

Air defense balloons on St. Isaac’s Square

Red Army soldiers. Leningrad defenders. Leningrad, October 1942. By RIA Novosti archive CC BY-SA 3.0


Voir la vidéo: 8th September 1941: Start of the Siege of Leningrad (Octobre 2022).

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